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Solar Orbiter muestra que el Sol está en plena ebullición

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Un informe de la Agencia Espacial Europea señala que Solar Orbiter muestra que nuestra estrella está en plena ebullición.

La hiperactiva región de manchas solares responsable de las auroras de principios de Mayo seguía activa y en plena forma cuando se alejó de la vista de la Tierra. Observando desde el otro lado del Sol, la misión Solar Orbiter, dirigida por la ESA, detectó que esta misma región producía la mayor llamarada de este ciclo solar. El fin de semana del 10 al 12 de Mayo, la mayor tormenta solar que ha azotado la Tierra en más de 20 años barrió nuestro planeta. Esto produjo una intensa tormenta geomagnética, creando auroras que iluminaron el cielo en latitudes mucho más bajas de lo habitual.

¿La culpable? Una mancha solar activa llamada AR3664 que, al alejarse de la vista de la Tierra hacia el 14 de Mayo, emitió la llamarada más potente hasta la fecha (clase X8.79), provocando grandes apagones de radio. Pero el hecho de que ya no pudiéramos verla desde la Tierra no significaba que este monstruo se hubiera ido a dormir. El 20 de Mayo, el instrumento de rayos X STIX del Solar Orbiter observó una enorme llamarada de clase X12. “Esto la convierte en la erupción más potente del ciclo solar actual y en una de las diez erupciones más intensas desde 1996”, explicó Laura Hayes, investigadora de la ESA. Las erupciones de clase X son la categoría más alta de erupciones solares y, cuanto mayor es el número que sigue a la X, más fuerte es la erupción.

Una mancha solar muy activa

Inmediatamente después de la llamarada del 20 de Mayo, el Detector de Partículas Energéticas (EPD) del Solar Orbiter detectó una oleada de iones moviéndose a decenas de miles de kilómetros por segundo y electrones moviéndose casi a la velocidad de la luz. Coincidiendo con el momento de este suceso, los ordenadores tanto de BepiColombo como de Mars Express (dos de las misiones planetarias de la ESA) experimentaron un gran salto en el número de errores de memoria, probablemente causados por el impacto de partículas energéticas solares contra las células físicas de memoria en el interior de la nave espacial. 

Poco después, el cronógrafo Metis del Solar Orbiter vio cómo el Sol expulsaba una “eyección de masa coronal” y el magnetómetro MAG fue testigo de su llegada a la nave instantes después. La enorme burbuja de plasma, formada por partículas cargadas que se desplazaban a unos 3,000 km/s, provocó grandes oscilaciones en el campo magnético medido en la nave. El Sol expulsó tanto material que incluso fue visto desde la Tierra por la misión SOHO de la ESA y la NASA.

Predecir cómo afectarán a la Tierra las erupciones solares

Las mediciones de Solar Orbiter, Mars Express y BepiColombo dejaron claro que la AR3664 seguía muy activa mientras estaba fuera de la vista de la Tierra. Esto sirvió de advertencia para cuando la misma región volviera a girar hacia la vista de la Tierra. He aquí que el 27 de Mayo la misma región arrojó potentes radiaciones y ráfagas de partículas y, si esta llamarada y eyección de masa coronal se hubiera dirigido hacia la Tierra, seguramente habría causado otra gran tormenta geomagnética. Aun así, produjo un fuerte apagón de radio en América del Norte.

El pasado 11 de Junio, Solar Orbiter fue testigo de otra erupción solar de clase X procedente de AR3664. Comprender el comportamiento de regiones activas como AR3664 a lo largo de toda su vida ayudará a predecir cómo afectarán a la Tierra las erupciones solares. Las misiones de la ESA proporcionan ojos y oídos en todo el Sistema Solar, utilizando la ciencia espacial en beneficio de la Tierra. Solar Orbiter es una misión espacial de colaboración internacional entre la ESA y la NASA, operada por la ESA.

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