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Detectan un asteroide potencialmente peligroso y el más grande en ocho años

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Los astrónomos han encontrado tres asteroides cercanos a la Tierra, uno de los cuales sería potencialmente el más peligroso descubierto en ocho años.

Un equipo internacional que utiliza la Cámara de Energía Oscura (DECam) montada en el Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile, ha descubierto tres nuevos asteroides cercanos a la Tierra (NEA) escondidos en el resplandor del Sol, que es una región notoriamente desafiante para las observaciones.

Estos NEA descubiertos, son parte de una población escurridiza que acecha dentro de las órbitas de la Tierra y Venus. Uno de los asteroides es el objeto más grande potencialmente peligroso para la Tierra descubierto en los últimos ocho años. Aprovechando las breves pero favorables condiciones de observación durante el crepúsculo, los astrónomos encontraron un trío esquivo de NEA. Uno es un asteroide de 1.5 kilómetros de ancho, que tiene una órbita que algún día podría colocarlo en el camino de la Tierra. Los otros asteroides, tienen órbitas que permanecen seguras completamente en el interior de la órbita de la Tierra.

Scott S. Sheppard, astrónomo del Laboratorio de Tierra y Planetas de la Institución Carnegie para la Ciencia y autor principal del artículo dijo que, “hasta ahora hemos encontrado dos grandes asteroides cercanos a la Tierra que tienen aproximadamente 1 kilómetro de diámetro, un tamaño que llamamos asesinos de planetas”, expresó. “Es probable que solo queden unos pocos NEA con tamaños similares por encontrar y estos grandes asteroides no descubiertos probablemente tengan órbitas que los mantengan en el interior de las órbitas de la Tierra y Venus la mayor parte del tiempo. Hasta la fecha solo se han descubierto unos 25 asteroides con órbitas completamente dentro de la de la Tierra, debido a la dificultad de observar cerca del resplandor del Sol”.

Encontrar asteroides en el Sistema Solar interior es un desafío de observación abrumador. Los astrónomos tienen solo dos ventanas breves de 10 minutos cada noche para inspeccionar esta área y tienen que lidiar con un cielo de fondo brillante como resultado del resplandor del Sol. Además, tales observaciones están muy cerca del horizonte, lo que significa que los astrónomos tienen que observar a través de una gruesa capa de la atmósfera terrestre, lo que puede desdibujar y distorsionar sus observaciones.

Descubrir estos tres nuevos asteroides a pesar de estos desafíos fue posible gracias a las capacidades de observación únicas de DECam. El instrumento de última generación es uno de los generadores de imágenes CCD de campo amplio de mayor rendimiento del mundo, lo que brinda a los astrónomos la capacidad de capturar grandes áreas del cielo con gran sensibilidad.

Además de detectar asteroides que podrían representar una amenaza para la Tierra, esta investigación es un paso importante para comprender la distribución de los cuerpos pequeños en nuestro Sistema Solar. Los asteroides que están más lejos del Sol que la Tierra son más fáciles de detectar. Por eso, estos asteroides más distantes tienden a dominar los modelos teóricos actuales de la población de asteroides.

La detección de estos objetos también permite a los astrónomos comprender cómo se transportan los asteroides por todo el Sistema Solar interior y cómo las interacciones gravitatorias y el calor del Sol pueden contribuir a su fragmentación.

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