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Advierten que otro virus podría estar a punto de propagarse a los humanos

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Los autores del estudio piden a la comunidad sanitaria mundial que esté atenta.

Una familia de virus, que ya es endémica en los primates africanos salvajes y que se sabe que causa síntomas fatales similares al ébola en algunos monos, está “preparada para propagarse” a los humanos, según una nueva investigación de la Universidad de Colorado en Boulder. Si bien tales arterivirus ya se consideran una amenaza crítica para los monos macacos, hasta la fecha no se han informado infecciones en humanos. Y no está claro qué impacto tendría el virus en las personas si salta de especie.

Ante esta situación los autores del estudio, evocando un paralelismo con el VIH (cuyo precursor se originó en los monos africanos) hacen un llamado a la vigilancia ya que, al observar a los arterivirus ahora tanto en animales como en humanos, la comunidad mundial de la salud podría evitar potencialmente otra pandemia, dijeron.

“Este virus animal ha descubierto cómo acceder a las células humanas, multiplicarse y escapar de algunos de los mecanismos inmunológicos importantes que esperaríamos que nos protegieran de un virus animal. Eso es bastante raro”, dijo la autora principal Sara Sawyer, profesora de biología molecular, celular y del desarrollo en CU Boulder. “Deberíamos prestarle atención”.

El estudio señala que hay miles de virus únicos que circulan entre los animales de todo el mundo, la mayoría de los cuales no causan síntomas. En las últimas décadas, un número cada vez mayor ha saltado a los humanos, causando estragos en los sistemas inmunológicos sin experiencia en combatirlos: Eso incluye el Síndrome Respiratorio del Medio Oriente (MERS) en 2012, el coronavirus del Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS-CoV) en 2003 y SARS-CoV-2 (el virus que causa el COVID-19) en 2020.

Los expertos han  estudiado que posibles virus animales podrían pasar a los humanos. Para ello se han centrado en los arterivirus, que son comunes entre los cerdos y los caballos, pero que no se han estudiado entre los primates no humanos. Analizaron específicamente el virus de la fiebre hemorrágica de los simios (SHFV), que causa una enfermedad letal similar a la enfermedad del virus del Ébola y ha causado brotes mortales en colonias de macacos en cautiverio desde la década de 1960.

El estudio demuestra que una molécula o receptor, llamado CD163, juega un papel clave en la biología de los arterivirus de los simios, lo que permite que el virus invada y provoque la infección de las células a las que apunta. A través de una serie de experimentos de laboratorio, los investigadores descubrieron, para su sorpresa, que el virus también era notablemente hábil para adherirse a la versión humana de CD163, ingresar a las células humanas y rápidamente hacer copias de sí mismo.

Los autores enfatizan que otra pandemia no es inminente y que el público no debe alarmarse. Pero sugieren que la comunidad mundial de la salud priorice el estudio adicional de los arterivirus de los simios, desarrolle pruebas de anticuerpos en sangre para ellos y considere la vigilancia de las poblaciones humanas en contacto cercano con los animales portadores.

Una amplia gama de monos africanos ya porta altas cargas virales de diversos arterivirus, a menudo sin síntomas y algunas especies interactúan con frecuencia con los humanos y se sabe que muerden y arañan a las personas. El estudio indica que no hay garantía de que estos arterivirus de los simios salten a los humanos. Pero una cosa es segura, más virus saltarán a los humanos y causarán enfermedades.

“COVID es solo el último de una larga serie de eventos indirectos de animales a humanos, algunos de los cuales se han convertido en catástrofes globales”, agrega el estudio. “Nuestra esperanza es que, al crear conciencia sobre los virus que debemos tener en cuenta, podamos adelantarnos a esto para que, si comienzan a ocurrir infecciones humanas, podamos abordarlo rápidamente”.

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